El futuro del cartón corrugado: ¡muchas oportunidades y muchas opciones!

Comentario y análisis premium

Una de las áreas de crecimiento más activas de los proveedores de servicios de impresión y del desarrollo de equipos de impresión digital es el corrugado, y con razón. Las estimaciones de envíos de corrugado en América del Norte superan los 420.000 millones de pies cuadrados (40.000 millones de metros cuadrados) y siguen creciendo. Las estimaciones para la producción de corrugado de tres o más colores de «alta gráfica» también están creciendo, y se prevé que la producción real para 2019 tenga una participación del 20% al 30% en el volumen total de corrugado. En general, este es un mercado apasionante con mucho potencial de crecimiento.

Por David Zwang

Una de las áreas de crecimiento más activas para los proveedores de servicios de impresión y de desarrollo de equipos de impresión es el corrugado, y con razón. Las estimaciones de envíos de corrugado en América del Norte superan los 420.000 millones de pies cuadrados (40.000 millones de metros cuadrados) y siguen creciendo. Eso se traduce en aproximadamente 100.000 millones de cajas por año. Hay una serie de impulsores para este crecimiento, siendo el más obvio la expansión del comercio electrónico. Hay muchos usos diferentes de las cajas de cartón corrugado, y muchas maneras diferentes de decorar la caja. Para los fabricantes de equipos de impresión, convertidores y proveedores de servicios de impresión, la más atractiva es «alta gráfica». No estamos hablando de la caja marrón con el «swish», estamos hablando de las cajas que tienen etiqueta/lámina litografiada o simplemente están impresas directamente con gráficos coloridos y llamativos usando un proceso simple o múltiple usando tres o más colores. Los ejemplos serían alimentos y bebidas, productos domésticos, etc., y se estima que representan entre el 20% y el 30% del volumen total de cartón ondulado, con aproximadamente el 20% de lo clasificado como «fruta de baja coloración», lo que significa que es fácil de identificar y pasar a digital por razones de costo, producción o requisitos del cliente.

Históricamente, el proceso primario para el corrugado de alta gráfica utilizaba el enfoque de etiquetas/laminados multiproceso con gráficos impresos en offset, flexo e incluso en huecograbado en una hoja superior y luego laminados a la base del corrugado. Captado en la definición de «fruta colgante» es el trabajo de laminado/etiquetado litográfico que normalmente se subcontrata a terceros proveedores de impresión que los convertidores llevan ahora a la casa para que lo ejecuten en sus prensas digitales de una sola pasada.

©Karstedt Partners

Las prensas digitales de cabezal de escaneo o de producción de múltiples pasadas se han utilizado en la producción de envases y exhibidores de cartón corrugado durante bastantes años para un pequeño subconjunto de producción de gráficos de alta calidad. En los últimos tres años, los sistemas de producción digital de una sola pasada han entrado en el mercado, aumentando enormemente la huella de la producción digital. Con la capacidad añadida de estas prensas de pasada única (single pass), los convertidores han comenzado a migrar una parte significativa de su negocio de hojas superiores de la litografía a digital. Un estudio reciente y en curso de Karstedt Partners ha identificado cómo se está produciendo el cambio de la litografía a la digital y con qué tecnología. Este cambio puede atribuirse a la introducción de prensas de impresión de corrugado de un solo proceso que imprimen directamente sobre el material corrugado eliminando el proceso de laminación. Actualmente, estas máquinas de inyección de tinta de producción son principalmente de Barberan, EFI y HP.

Según el estudio, la «capacidad instalada de máquinas» para la impresión digital en la producción de corrugado ha aumentado de unos 7.300 millones de pies cuadrados en 2017 a unos 20.045 millones de pies cuadrados en 2019, y la tendencia es definitivamente al alza. Con esa oportunidad, la impresión digital está sin duda empezando a desarrollar una cabeza de playa en el mercado.

Actualmente, el cambio a lo digital se encuentra en un estado de transición y como resultado la «capacidad instalada de máquinas» excede la «capacidad de producción». Eso puede esperarse y es bastante coherente con la introducción, e incluso el estado normal, de muchas aplicaciones y tecnologías de impresión. La capacidad instalada es teórica y se calcula utilizando parámetros de velocidad nominal, configuración y horas de funcionamiento. La capacidad de producción comienza a medir la producción planificada según los parámetros operativos típicos. El estudio comparativo mostró una brecha significativa entre la capacidad instalada de máquinas y la capacidad de producción, debido a que los convertidores no operan su prensa a la velocidad nominal y ejecutan los trabajos según sea necesario a un ancho inferior al óptimo. Los convertidores insisten en que la brecha disminuirá con el tiempo, y con frecuencia afirman «No necesito la producción hoy, así que no quiero insistir en la operación». La optimización de la impresión aumentará a medida que aumente la demanda».

Parte de la brecha también puede atribuirse a la necesidad de abordar nuevos flujos de trabajo como resultado de los nuevos procesos digitales, algo que hemos visto anteriormente en otros cambios de aplicaciones de analógico a digital. Según los resultados del estudio, «Los procesos de front-end y back-end optimizados para satisfacer las necesidades de las operaciones analógicas de gran volumen no suelen ser la solución adecuada para la impresión digital». Por último, parte de la brecha es el desfase entre la capacidad instalada de máquinas y el logro de que los clientes entiendan las nuevas oportunidades y el valor, aunque se espera que esa brecha empiece a disminuir, según Jeff Wettersten de Karstadt Partners.

 ©Karstedt Partners

Sin duda, habrá un lugar para la producción digital de una sola pasada y de varias pasadas en el futuro. En el estudio comparativo de Karstedt también se determinó que los proveedores de servicios comerciales con tecnologías de paso múltiple y paso único, están proporcionando producción digital a los clientes convertidores que pueden ofrecer servicios digitales sin la inversión digital directa. «Estos servicios comerciales digitales han surgido en los mercados de exhibidores, la impresión comercial y las etiquetas y ahora se han desarrollado también en el sector del cartón ondulado», dice Wettersten.

Del estudio de referencia también vemos que la mayoría de los sistemas digitales de paso múltiple se están utilizando para exhibidores y componentes de visualización, mientras que las prensas de paso simple están produciendo cajas. Los metros cuadrados de las cajas de cartón superan ahora la producción de exhibidores de los equipos de una sola pasada. Wettersten explicó que las marcas ven ahora nuevas oportunidades para el uso de lo digital, como una opción viable para las cajas de cartón corrugado: «Esto es de importancia crítica porque el segmento de las cajas de cartón es significativamente más grande que el de las pantallas», dice Wettersten. «En virtud de la velocidad y la calidad de las prensas de una sola pasada, los compradores de cartón están empezando a apoyar y aceptar a los proveedores digitales para su trabajo en cartón».

En general, el pronóstico para la producción digital de corrugado se ve bien, y en general la producción de corrugado de alta gráfica es un mercado apasionante con mucho potencial de crecimiento.

En las próximas entregas de este análisis del corrugado, veremos lo que una empresa mostrará en la drupa 2020 con su solución analógica para mantener su posición en el mercado frente a la afluencia de la impresión digital en el corrugado de alta gráfica. También echaremos un vistazo a las soluciones digitales de una y varias pasadas que están disponibles actualmente, y lo que podemos esperar ver en la Drupa.

El informe al que se hace referencia en este artículo es de un estudio en curso. La información y la futura participación en el estudio «Benchmarking Digital Printing in Corrugated Packaging» está disponible en la página web de Karstedt Partners.

Más por venir…

Se acerca Drupa 2021, y me gustaría abordar sus intereses y preocupaciones en futuros artículos en lo que se refiere a la fabricación de impresos, embalajes y etiquetas, y cómo, si acaso, impulsa los futuros flujos de trabajo incluyendo «Industria 4.0». Si tiene algún ejemplo interesante de fabricación híbrida y a medida, estoy muy ansioso por oírlo. Por favor, no dude en contactar conmigo en david@zwang.com con cualquier pregunta, sugerencia o ejemplos de aplicaciones interesantes.

Fuente: www.whattheythink.com

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