Sabemos que los libros impresos digitalmente han tendido a ser como la vieja costura en los periódicos, toda la lectura en blanco y negro. Durante la mayor parte de la existencia de la impresión digital, la producción profesional de libros de cuatro colores no era posible, se tenía que utilizar offset. Pero los tiempos están cambiando, y los avances tecnológicos están haciendo que la producción de libros a todo color en tiradas más cortas sea más factible y económica que nunca.

La aparición de la impresión digital de pliegos nos trajo la posibilidad de imprimir los libros a todo color en tiradas muy cortas, fue responsable de la apertura del mercado de álbumes de fotos de alto crecimiento. Ahora las “4-up” y de alimentación en rollo “impresoras/prensas” están cambiando aún más el paradigma de la publicación a todo color.

Antes de seguir adelante, vamos a definir algunos términos, como que son las impresoras, en esencia, bastante diferentes de las prensas. Las impresoras regeneran la impresión para cada copia de un archivo digital, lo que les permite utilizar la clasificación electrónica e imprimir las páginas de un bloque del libro en orden. Las prensas, por otra parte, utilizan un portador de imagen físico (una placa), para reproducir grandes hojas impresas que están plegadas en signaturas, para reunir y encuadernar. Sin embargo, las impresoras se vuelven, en esencia, prensas cuando el tamaño de hoja o la velocidad de salida comienzan a acercarse a las especificaciones de un dispositivo de la reproducción analógica (también conocido como una prensa). La “impresora/prensa” es mi término para impresoras que tienen muchas características de una prensa.

Hace sólo unos años, los nuevos enfoques se introdujeron en el mundo de la impresión digital, lo que los trasladó desde el ámbito de las fotocopiadoras hacia el reino de la prensa. La primera fue la impresora digital de alimentación por rollo con tóner seco. (Así que ya sabes: alimentación de rollo, alimentación continua y webfed o bobina, todos significan lo mismo). El monocromo, o blanco y negro, es una  versión de esta tecnología que ha estado disponible por décadas. IBM y Océ dominaron el mercado para estas impresoras que imprimen las facturas, estados de cuenta y otros documentos transaccionales. Lightning Source fue uno de los primeros en aplicar la tecnología a la impresión de libros. Las cubiertas fueron impresas a color en una impresora de color por separado, y un sistema de código de barras corresponde a las tapas y el bloque del libro en la fase de acabado.

La impresora de alimentación por rollo Xeikon en 1993 fue el primer dispositivo que utilizó todo a color. La máquina también era la única que imprimía por ambos lados del rollo, prácticamente al mismo tiempo. Tengo una copia del primer libro impreso a color de la máquina de un volumen en el turismo europeo. Los libros a todo color de Xeikon ayudaron a establecer el mercado.

Luego vino Océ, que desarrolló la más amplia gama de impresoras a color de alimentación por rollo y fue pionero en el mercado transpromo, lo que permitió mejorar los documentos de transacción con imágenes a color, convertir facturas en piezas de marketing. Tanto el tóner seco y versiones de inyección de tinta están disponibles. El Sistema de inyección de tinta Jet TruePress de Dainippon Screen encontró un socio en Ricoh y ahora tienen la mayor población de impresoras a color de alimentación por rollo. Muchas se utilizan para la impresión de libros. King Printing en Lowell, Massachusetts fue uno de los primeros usuarios.

HP cambió el paradigma con su Inkjet Web Press en 2008. En la actualidad hay más de 100 usuarios en el mundo y el rollo puede ser 20, 30 o 42 pulgadas de ancho. Es popular entre los impresores de libros. Courier Corp. en Chelmsford, Massachusetts tiene tres de ellas en la actualidad.

A pesar de este avance, la mayoría de los libros a todo color continuaron produciéndose en pequeño formato (12 “x 18” o 14 “x 20”) por impresoras dúplex. Canon, HP Indigo, Kodak NexPress, Konica Minolta, MGI, Ricoh y Xerox ayudaron a crear el mercado de la impresión bajo demanda porque se especializaron en las impresoras de pequeño formato.La impresión del libro de una sola corrida o de muy pocos ejemplares se convirtió en un mercado primario para las prensas de “tocador· y autores auto-publicados, pero no es ideal para los editores que buscan corridas más cortas mas largas. Las impresoras de tóner utilizan fotoconductores orgánicos que tienen límites de ancho, que es una de las razones por lo que estas máquinas no podrían imprimir una hoja más grande.

Esto nos lleva a un segundo enfoque de la impresión digital a color: la llamada impresora B2, también conocida como una impresora 4-up, debido a que el tamaño de la hoja es tan grande como cuatro hojas estándar, aumenta considerablemente la producción. Indigo presentó un prototipo en 1998, pero no introdujo la máquina hasta el año 2012. La llaman la 10000 (sí, los nombres de máquina ahora van a 5 dígitos). La HP Indigo 10000 se encuentra ahora en fase beta, y los primeros usuarios están cantando sus alabanzas.

FujiFilm y Dainippon Screen introdujeron máquinas de producción de 4-up en 2008, aunque no llegaron al mercado hasta el año 2012. Ese mismo año, la industria se enteró que Landa Printers Nanographic usaba tóner líquido provisto por inyección de tinta – las máquinas llegaron en versiones B2 y roll-fed. Su tecnología permite la impresión a todo color, con menos tinta, ya que el uso de tóner líquido está evolucionando rápidamente. Así que la procedencia de Indigo, Xeikon y Océ, también han mostrado nuevas máquinas que utilizan este método.

En combinación con los nuevos sistemas de acabado, estas “impresoras/prensas” digitales permiten que la producción de la imprenta se extienda desde uno a cientos, a todo color. Una vez que la nueva tecnología está en su lugar, las empresas innovadoras encuentran nuevos mercados. En los viejos tiempos los libros a todo color requerían largas corridas para justificar su producción. Para algunos libros a todo color la producción en el extranjero era una opción. Debido a que pueden tener largos plazos que podrían ser enviados a la India, Singapur o China para que la impresión offset fuera más barata. Me encontré con Joe Pasky en Hong Kong el año pasado. Él es un consultor para editores estadounidenses que imprimen en China, y él hace controles de color para asegurar la calidad. La mayoría de la impresión que ve son libros.

La nueva generación de “impresoras/prensas” digitales está trayendo algo de este trabajo de vuelta a Estados Unidos gracias a los nuevos dispositivos capaces de corridas más cortas, los editores están adoptando conceptos a la carta. El crecimiento de la compra de libros en línea, y la disminución de las librerías físicas ha cambiado la forma de como los compradores adquieren libros reales. Más importante aún, el libro a color, ya sea de “el-hi (school)”, la universidad o alguna otra categoría, se encuentra en una fase de expansión.

HP me envió un libro de viajes a todo color impreso en papel estucado. Me gustaría desafiar el proponente de impresión más firme (a nadie a la izquierda con una lupa en el bolsillo), para establecer la diferencia entre éste y el offset. Por lo tanto, el color se vuelve más fácil y económico de producir, impresores y editores hacen uso de los nuevos métodos. Así como la impresora digital a blanco y negro nos dió el mercado de libros bajo demanda, la nueva “impresora/prensa” de color digital está acelerando la producción de todo tipo de libros. Y más y más libros de color se producen ahora más que nunca antes, uno a la vez.

Frank Romano RIT es Profesor Emérito con más de 50 años en la tecnología de libros y publicaciones.

Traducido y publicado en www.grafix.com.co

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